Wolnymi rodnikami określa się atomy, grupy atomów lub cząsteczki, które mają na swym ostatnim orbitalu jeden lub kilka wolnych elektronów. Powstają one w organizmie w wyniku przemian metabolicznych, a także na skutek silnego i długotrwałego stresu oraz nadmiernej ekspozycji na słońce. Mogą być również dostarczone z zewnątrz np. poprzez palenie papierosów, skażone powietrze, przetworzoną, pełną konserwantów żywność czy też leki. Wolne rodniki są reaktywne (dążą do przyłączenia lub oddania kolejnego elektronu), przez co utleniają substancję z którą się stykają. Zazwyczaj atakują białka lub DNA komórek, powodując ich szybsze starzenie się. Ich nadmiar może skutkować pojawieniem się lub rozwojem chorób takich jak cukrzyca, nadciśnienie, bezpłodność czy miażdżyca.